Qu’est-ce que le thé pourpre en feuilles, vraiment ?

Bien que le « thé violet » soit parfois commercialisé comme un tout nouveau type de thé dans la veine du thé noir ou vert, ce nom fait référence au cultivar de théier utilisé pour sa fabrication. Il existe de nombreux cultivars de thé violet, même parmi les thés chinois. Les feuilles de ces plantes vont du vert avec une subtile teinte pourpre jusqu’aux riches nuances saturées de baies rouge pourpre foncé. Même en dehors du cultivar chinois Zi Juan, qui a fait l’objet de recherches approfondies, il existe une diversité naturelle d’arbres à thé colorés poussant dans les forêts de la province du Yunnan. On estime que 20 à 30 pour cent de ces arbres ont des feuilles teintées de couleurs autres que le vert, comme le jaune, le blanc et, bien sûr, le violet.

Histoire des thés chinois violets

On trouve des plantes à feuilles pourpres dans toutes les familles de thé, y compris les deux sous-espèces principales Camellia sinensis var. sinensis et C. sinensis var. assamica, ainsi que l’ancêtre parent C. taliensis. Certaines des variétés les plus colorées appartiennent à la sous-espèce C. sinensis var. assamica de l’arbre à thé qui pousse dans le Yunnan. Les plantes pourpres de cette région se trouvent le plus souvent dans les régions du sud et de l’ouest de la province. Cependant, le théier à petites feuilles, C. sinensis var. sinensis, produit également ses propres membres violets. Le thé vert Gu Zhu Zi Zi Sun (Purple Bamboo Shoot) a été nommé ainsi en raison de la légère teinte pourpre de ses feuilles les plus jeunes. Cet ancien thé hommage a une très longue histoire qui remonte à la dynastie Tang (618-907). Les théiers aux feuilles étrangement colorées ne sont rien de nouveau.

Jusqu’à récemment, cependant, les plantes à feuilles violettes du Yunnan étaient largement ignorées par les fabricants de thé, et encore moins par les consommateurs. Certains producteurs vont même jusqu’à demander leur exclusion de la récolte, ayant remarqué que les feuilles plus foncées que d’habitude font une différence notable dans la saveur du thé. Bien sûr, les habitants des nombreuses minorités ethniques du Yunnan connaissent depuis longtemps le « thé violet » zi cha, car ce sont eux qui possèdent, entretiennent et récoltent les vieux théiers très prisés qui le produisent généralement dans leurs jardins à thé et dans les forêts tropicales des montagnes environnantes. L’intérêt plus large pour la fabrication du thé à partir de plantes à feuilles violettes, en particulier, est récent. Des cultivars violets intenses ont été développés en Chine, au Kenya, en Inde et au Japon et apparaissent maintenant sur le marché pour la consommation.
Plusieurs brins de feuilles de thé puer fraîchement cueillies. La moitié d’entre elles sont vertes régulières, tandis que la moitié d’entre elles sont les feuilles de Black Stripe sheng puer aux teintes violettes nettement plus foncées.

Les feuillus pourpres d’origine du Yunnan ne présentent la coloration pourpre que sur les feuilles les plus jeunes des nouvelles pousses. Si on les laisse pousser jusqu’à maturité, les feuilles pourpres redeviendront vertes. C’est pour cette raison qu’ils sont aussi appelés zi ya ( » bourgeons violets « ) par la population locale. On sait qu’elles poussent le plus souvent dans deux conditions : à haute altitude et sur des théiers plus âgés. Bien que les jeunes feuilles soient assez foncées pour être assez distinctes de la feuille de thé vert moyenne, elles ne sont généralement pas aussi violettes que les cultivars super foncés comme Zi Juan de deuxième génération.

En Chine, les spécialistes du thé ont découvert pour la première fois, dans les années 1950, des théiers à feuilles violettes poussant dans les monts Nannuo, dans la région de Menghai, au sud du Yunnan, près de la célèbre région productrice de thé, le Xishuangbanna. La plus sombre d’entre elles était la variété originale Zi Juan, qui présente une coloration rouge-violet sur les 4-5 premières feuilles et même sur la tige de la nouvelle pousse. Cette variété rare a été nommée poétiquement « Zi Juan » d’après un personnage aimé du classique chinois Dream of the Red Chamber, dont le nom inclut le caractère zi 紫 pour « violet ». Des thés comme le Zi Juan Chun Cha (thé de printemps violet), le Zi Juan Gong Ting (palais des feuilles violettes Puer) et le Zi Ye Shu (feuille violette Shu Puer) sont faits de ces arbres traditionnels. D’autres thés comme notre Hei Tiao Zi (Black Stripe) sont fabriqués à partir d’une variété légèrement plus claire de couleur pourpre, qui ne présente que du violet sur les 2-3 feuilles les plus jeunes et a des tiges vertes régulières.

Le développement de cultivars violets intenses a commencé en 1985, lorsque les chercheurs ont prélevé des boutures de ces arbres Zi Juan Camellia sinensis var. assamica dans la forêt et ont commencé à les cultiver à l’Institut du thé de l’Académie des sciences agricoles du Yunnan. Grâce à un processus de propagation et de rétrocroisement de ces boutures, ils ont été en mesure de sélectionner des plants de thé avec une couleur violet foncé beaucoup plus concentrée. Ce nouveau cultivar de deuxième génération a également été nommé Zi Juan d’après les arbres d’origine.

la montée du puer à feuilles violettes

Le cultivar Zi Juan produit des bourgeons d’un pourpre beaucoup plus foncé que ses aïeux, même chez les jeunes plantes. Non seulement cela, mais une coloration violette perceptible persiste même dans les feuilles matures, et la différence est évidente lorsqu’elle est placée côte à côte avec une plante de thé vert. Comme les plantes ancestrales à feuilles violettes, ce cultivar est particulièrement riche en anthocyanes à l’origine de la coloration. Ces flavonoïdes antioxydants ont été très appréciés pour leurs nombreux bienfaits pour la santé, y compris leur soutien du système immunitaire.

Les gâteaux Puer fabriqués exclusivement à partir de feuilles violettes sont un tout nouveau développement. Nos gâteaux Jing Mai Teng La Zi Juan (Purple Tea Buds) et Zi Juan (Purple Tea Leaves) sont entièrement fabriqués à partir des feuilles de la variété originale Zi Juan. Depuis que nous avons commencé à voir ces gâteaux violets en 2006, l’enthousiasme pour les thés à feuilles violettes s’est répandu sur tous les continents.

En Chine, la plupart des feuilles violettes de toutes origines sont encore utilisées pour faire des gâteaux de thé sheng puer selon la tradition. Cependant, à mesure que les techniques de maturation du puer s’améliorent, certains producteurs commencent à faire du shu puer avec eux. Au Kenya, une grande partie des feuilles violettes qui y sont cultivées sont transformées en thé noir, et le cultivar japonais « Sunrouge » est transformé en vert.

Facteurs génétiques et environnementaux

À l’origine, les gens pensaient que la production de feuilles violettes dépendait des conditions du sol. Cependant, les scientifiques ont depuis découvert que ce caractère a une base génétique héréditaire qui est également affectée par les conditions environnementales. Chez le cultivar Zi Juan, la coloration pourpre est produite par la régulation à la hausse d’un facteur de transcription qui aide à contrôler les niveaux d’anthocyanines présents. L’exposition de la plante à des températures plus fraîches et à de plus longues périodes d’exposition à la lumière semble favoriser la régulation à la hausse de ce facteur de transcription. Cela entraîne une plus grande accumulation d’anthocyanines dans les feuilles, ce qui les rend plus foncées et violettes. Ces résultats corroborent les connaissances traditionnelles selon lesquelles les plantes à feuilles violettes se trouvent à des altitudes plus élevées, où les températures sont plus froides.

Beaucoup de ces cultivars sont développés non seulement pour la couleur, mais aussi pour leur résistance aux stress agricoles comme la sécheresse, les ravageurs et les températures extrêmes. La production d’anthocyanes supplémentaires semble être à l’origine l’une des réponses de la plante à ces conditions, l’aidant à survivre à ces défis environnementaux. Si les niveaux élevés d’anthocyanes rendent les plantes mieux adaptées pour survivre dans notre climat de plus en plus imprévisible, il est possible que les cultivars pourpres deviennent très précieux pour les cultivateurs de thé pour d’autres raisons que leurs seules qualités esthétiques, nutritionnelles et gastronomiques.

En fin de compte, le thé à feuilles violettes est un autre de ces nombreux cas où une variation naturelle est cultivée par l’homme et poussée à l’extrême. Les gens font du thé avec des plantes violettes depuis des milliers d’années. Cependant, les cultivars violets intenses comme Zi Juan ne sont apparus qu’au cours des trente dernières années. Reste à savoir s’ils deviendront plus largement reconnus et disponibles, ou s’ils resteront une curiosité colorée appréciée uniquement par les amateurs de thé qui les recherchent.

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